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Permanent Fellow

Franco Moretti , Permanent Fellow

Professor (em.) für Englische und Vergleichende Literaturwissenschaft

Stanford University

Geboren 1950 in Sondrio, Italy
Studium der Vergleichenden Literaturwissenschaft an der Università degli Studi di Roma "La Sapienza"


Arbeitsvorhaben

Lost Bestsellers of 19th-Century Britain

My project focuses on a group of about twenty novels - The Wild Irish Girl; Coelebs in Search of a Wife; Pelham, or The Adventures of a Gentleman; Jack Sheppard; The Mysteries of London; John Halifax, Gentleman; The Battle of Dorking; The Diary of a Nobody; Trilby; The Woman Who Did - that were enormously popular at the time of publication and are now almost completely forgotten.
Lost bestsellers are perfect instances of what Niklas Holzberg, in an essay on the ancient Greek novel, once called "the fringe": the hybrid, mobile frontier between novels "proper" and other discourses: a space for subgenres to "latch on" to the language of sports in Jorrocks' Jaunts and Jollities, Victorian urban sociology in The Mysteries of London, nationalist propaganda in Dorking, feminist politics in The Woman Who Did.
The history and success of the novel as a constant, centrifugal "invasion" of new cultural niches: This is the hidden morphological mechanism behind lost bestsellers. Generation after generation, these books capture with amazing promptness the novelty of the day, and talk about it in the language of the day. In so doing, they paint an extremely vivid, yet strangely directionless Britain: one thoroughly dominated by the short term, or even the "event", but where major historical transformations are nowhere to be seen. It is striking, for instance, how lost bestsellers repeatedly missed two of the greatest anthropological mutations of the nineteenth century: the decline of didacticism, and the rapid growth of the modern middle classes. Coelebs, which relentlessly subordinates narrative interest to the logic of the exemplum, is the best instance of the first problem (but The Wild Irish Girl, Halifax, and The Woman Who Did are not so different). And the rigid social polarization between High and Low so frequent among these books (The Mysteries of London even divided one of its pages in half, with Wealth on one side and Poverty on the other) often made it impossible to find a "place" for the new middle class within their narrative systems.
Perfectly adapted to their immediate historical niche, lost bestsellers found themselves "trapped" when the cultural ecosystem changed; now, they are forgotten. But they have left behind a landscape of literary fossils that has never been studied as a single phenomenon - and should.


Recommended Reading

Moretti, Franco. Distant Reading. London: Verso, 2013.
-. "'Operationalizing'; or, the function of measurement in modern literary theory." Literary Lab. Pamphlet 6, December 2013.
-. "Bankspeak: The Language of World Bank Reports, 1946-2012." Literary Lab. Pamphlet 9, March 2015 (co-authored with Dominique Pestre).

Dienstagskolloquium , 28.11.2017

Der letzte glückliche Dichter. Whitman im Spiegel der europäischen Literatur

Um die Mitte des 19. Jahrhunderts erschienen beinahe gleichzeitig (1855 und 1857) zwei Gedichtsammlungen, deren Titel - "Leaves of Grass" und "Les Fleurs du Mal" - sich auf unheimliche Weise ähneln. Mit ihnen begann, was wir zwei Jahrhunderte später immer noch als "moderne Dichtung" bezeichnen. Auch wenn sie sich in ihrer Rolle als Gründungstexte ähnlich sind, verfolgen Whitman und Baudelaire diametral entgegengesetzte Strategien, deren technische Entscheidungen im Zentrum meines Vortrags stehen. Mit Blick auf "Leaves of Grass" will ich versuchen, die Bedeutung von Whitmans langen "Katalogen", isolierten "freien Versen" und elementaren grammatischen Strukturen zu erklären; im Fall der "Fleurs du Mal" möchte ich Baudelaires Nähe zu populären Genres wie dem "tableau" ("Pariser Stadtszenen") und den "faits divers" ("Vermischte Nachrichten") darlegen, die er in seinen Texten zu avantgardistischen Elementen verwandelt. Mit anderen Worten: Form gegen Form; und da Form nie einfach nur Form ist, hoffe ich zu zeigen, wie diese dichterischen Kunstgriffe auch als Linsen funktionieren, durch die entscheidende Aspekte der modernen Gesellschaft sichtbar werden.

Form gegen Form. Als ich Student war, bestand Literaturgeschichte aus Texten, die in einer langen kontinuierlichen Reihe aufeinander folgten; in dem Buch, an dem ich arbeite und aus dem ich für meinen Vortrag geschöpft habe, konkurrieren die Texte um die Aufmerksamkeit der Leser in einem weltliterarischen Raum. Hier stehen die Werke der amerikanischen und europäischen Literatur anscheinend ständig im Widerspruch zueinander: Whitman und Baudelaire, Hemingway und Joyce, der Western und der Film noir, "Tod eines Handlungsreisenden" und Brecht.- Das Meisterwerk der marxistischen Formanalyse - Adornos "Philosophie der neuen Musik" mit seinen beiden großen Abschnitten "Schönberg und der Fortschritt" und "Strawinsky und die Restauration" - ist wahrscheinlich die Anregung dafür gewesen, dass ich diese Struktur wieder aufgegriffen habe, obwohl das, wofür ich mich am meisten interessiere, nicht die Dialektik von Fortschritt und Restauration, sondern eine Archäologie der amerikanischen Kulturhegemonie ist. Dieser Vortrag ist ein Schritt in diese Richtung.


Publikationen aus der Fellowbibliothek

Moretti, Franco ( Berlin, 2014)
Der Bourgeois : eine Schlüsselfigur der Moderne The bourgeois <dt.>

Moretti, Franco ( 2013)
On Victurianism : fog New left review : NLR

Moretti, Franco ( London, 2013)
Distant reading

Moretti, Franco ( London [u.a.], 2013)
The bourgeois : between history and literature

Moretti, Franco ( Frankfurt am Main, 2009)
Kurven, Karten, Stammbäume : abstrakte Modelle für die Literaturgeschichte La letteratura vista da lontano <dt.>

Moretti, Franco ( London, 2007)
Graphs, maps, trees : abstract models for literary history

Moretti, Franco ( 2003)
More conjectures

Moretti, Franco ( 2002)
Il romanzo ; 3 ; Storia e geografia Il romanzo ; 3.

Moretti, Franco ( 2002)
Il romanzo ; 2 ; Le forme Il romanzo ; 2.

Moretti, Franco ( 2001)
Il romanzo ; 1 ; La cultura del romanzo Il romanzo ; 1.


Vortrag24.05.2017

Day and Night. On the Counterpoint of Western and Film Noir

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Dienstagskolloquium - Arbeitsbericht28.11.2017

The Last Happy Poet. Whitman in the Mirror of European Literature

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